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Energía renovable

Energía limpia

La energía renovable es aquella que proviene de fuentes energéticas que son en principio inagotables. En este sentido podemos hablar del empleo del sol, el viento, el agua o la biomasa para generar algún tipo de energía. La principal característica de este tipo de energías es que las mismas no emplean combustibles fósiles, sino que en su lugar hacen uso de recursos que tienen la capacidad de autogenerarse o renovarse de manera indefinida.

Por otro lado la energía renovable tiene un menor impacto ambiental. Por un lado porque no emplean recursos finitos, pero además porque no se genera contaminación en el proceso de generación.

Las fuentes renovables de energía pueden ser no contaminantes o limpias. Pero también pueden mencionarse algunas fuentes que sí son contaminantes, a pesar de ser renovables.

Energía renovable

Fuentes de energía contaminantes vs no contaminantes

Fuentes no contaminantes

Entre las fuentes no contaminantes podemos mencionar las siguientes:

  • El viento que se emplea para la energía eólica.
  • El calor de la Tierra que se utiliza para la energía geotérmica.
  • Los ríos y corrientes de agua dulce para la energía hidráulica e hidroeléctrica.
  • Las mareas y los océanos para la energía mareomotriz.
  • El sol para la energía solar.

Fuentes contaminantes

Por su parte las fuentes de energía contaminante son aquellas que provienen de la materia orgánica, más conocida como biomasa. Las mismas pueden ser empleadas como combustible de manera directa, en este caso hablamos de madera por ejemplo. Pero también puede estar convertida en bioetanor o biogás. Estos últimos se obtienen por medio de procesos de fermentación orgánica. Si se los somete a reacciones de transesterificación, la misma puede presentarse en forma de biodiésel.

Este segundo tipo de fuentes de energía renovable tiene el mismo problema que la energía que se genera a partir de combustibles fósiles. Esto quiere decir que en el proceso de combustión se producen emisiones de dióxido de carbono, gas de efecto invernadero. En algunos casos son incluso más contaminantes debido a que la combustión no es tan limpia y se liberan partículas sólidas.

Energía renovable

El hecho de que se las considere energía renovable radica en que provienen de fuentes que no se agotan. Es decir que mientras se puedan cultivar vegetales por ejemplo, las mismas no se van a terminar. Pero además son mas limpias que las que utilizan combustibles fósiles desde un punto de vista en particular. Teóricamente el dióxido de carbono que se emite en la combustión es previamente absorbido al transformarse en materia orgánica por medio de la fotosíntesis.

Sin embargo, la cantidad absorbida no es equivalente a la cantidad liberada. Esto se debe a que en los procesos de sembrado, recolección, tratamiento y generación, también se liberan gases contaminantes.

También se puede obtener energía a partir de los residuos urbanos y de algunas centrales depuradoras o potabilizadoras de agua. En estos casos también hablamos de un cierto grado de contaminación, aunque si no se aprovecharan para la generación de energía, también sería contaminante por el proceso de pudrición de la materia orgánica.

Hay algunas visiones opuestas en cuanto a la inclusión de algunas de las energías dentro de este grupo. Por ejemplo el caso de la energía de biomasa (por la incineració) y de la energía hidráulica a gran escala. En ambos casos el impacto medioambiental que se genera es negativo, aunque estemos hablando de energía renovable.

La energía nuclear se suele poner como energía limpia en función de que no genera emisiones de gases de efecto invernadero. Sin embargo, genera desechos nucleares cuya eliminación es realmente compleja y no está totalmente resuelta.

Energía renovable

Entonces es importante mencionar que si bien las energías renovables tienen grandes beneficios, no podemos decir que no tienen desventajas. Ya mencionamos el ejemplo de la energía de biomasa, que tiene muchos inconvenientes en función de la emisión de gases, pero no es la única.

La energía eólica recibe muchas críticas por el impacto que generan en el entorno donde son instalados los parques eólicos. Estas instalaciones tienen un efecto perjudicial para el entorno. Sin embargo, se han buscado soluciones en este sentido, como la instalación de los aerogeneradores en el mar.

También hay que tener en cuenta que cuanto más se cuiden las condiciones ambientales, y visuales de los paisajes, mayores son los costos para quienes tienen que montar estas instalaciones.

Impacto ambiental

Sin importar de la fuente de energía de la cual estemos hablando, todas y cada una de ellas genera un impacto en el ambiente.

Por ejemplo, la energía geotérmica puede ser perjudicial si se arrastran metales pesados y gases de efecto invernadero a la superficie.

Por su parte, la energía eólica genera un impacto no solo visual, sino que el ruido de baja frecuencia puede ser peligroso para las aves.

En el caso de la energía hidráulica, las grandes presas generan perjuicios para el ecosistema donde se instalan. Además generan metano por la materia vegetal no retirada e incluso el desplazamiento de poblaciones completas. También aumentan la salinidad de los causes fluviales.

La energía solar puede considerarse como una de las menos agresivas. Esto se debe a la posibilidad de una generación distribuida. Excepto si hablamos de generaciones fotovoltaicas y termoeléctricas a gran escala, ya que las mismas emplean grandes cantidades de terreno.

En el caso de la energía mareomotríz tiene un gran costo y un importante impacto ambiental.

Ventajas y desventajas de la energía renovable

Energías ecológicas

La principal característica de este tipo de energía es la que la diferencia de aquellas que emplean combustibles fósiles para su generación. La misma radica en la fuente que se utiliza, que es abundante y en su generalidad limpia.

Por otro lado, se debe mencionar la no generación de gases de efecto invernadero ni otras emisiones. Algunas fuentes renovables no emiten dióxido de carbono adicional, salvo los necesarios para su construcción y funcionamiento.

Pero como mencionamos antes, algunos sistemas de energía renovable sí ocasionan problemas ambientales.

Instalaciones necesarias

Muchas fuentes de energía renovable no tienen la potencia suficiente. A raíz de esto es que se deben construir grandes instalaciones que permitan aprovechar por completo la energía proveniente de estas fuentes.

Energía renovable

La eficiencia de este tipo de generación radica en la potencia que se puede extraer de las fuentes.

Flujo irregular de energía

Si se las emplea para la generación de electricidad, hay que tomar ciertos recaudos. En particular aquellas energías que usan como fuentes recursos naturales, tienen una muy baja predicción acerca de su rendimiento. Además sus flujos no son controlables. No se puede controlar la radiación del sol o la velocidad del viento.

Por lo tanto son necesarios sistemas de almacenamiento de energía como las centrales eléctricas por ejemplo. En este sentido se deben tener en cuenta los costos de almacenamiento de energía.

Diversidad geográfica

La diversidad geográfica de los recursos también es importante. En algunas regiones se cuenta con mayor cantidad y mejor calidad de los mismos que en otros. Esto genera que en muchos casos los recursos se deban importar o acarrear desde otros lugares, lo cual significa altos costos.

Integración en el paisaje

En este sentido debemos mencionar que muchas de las instalaciones necesarias para el aprovechamiento de las energías renovables interfieren en gran medida con el ambiente. Uno de los ejemplos más claros son los parques eólicos formados por enormes molinos de viento que abarcan una gran porción del territorio.

Como dijimos antes, para que la potencia de los recursos naturales pueda ser bien aprovechada, se requiere de grandes construcciones. Por ejemplo para la energía solar se necesitan grandes territorios para la colocación de los paneles.

Energía renovable

Esto tiene un impacto visual importante y en muchos casos arruinan por completo la estética de lugares turísticos. La opinión pública no está muy a favor de estas grandes construcciones.

Altos costos

El aprovechamiento de los recursos renovables para la generación de energía requiere de grandes inversiones. En su gran mayoría se emplean tecnologías sofisticadas y complejas.

Sin embargo estos altos costos iniciales son compensados con el ahorro que se hace luego. Por lo general el mantenimiento de esta maquinaria es bastante económico.

Ahora que ya conocemos las características de este tipo de energías, podemos ver cuáles son las principales energías renovables.

Principales fuentes de energía renovable

Energía eólica

La energía eólica es aquella que aprovecha la potencia del viento para transformar la energía cinética en energía potencial o eléctrica.

Energía solar

Por medio de conversión a calor o electricidad, se aprovecha de la radiación proveniente del sol.

  • Energía solar térmica
  • Energía solar fotovoltaica

Biomasa

Cuando hablamos de “biomasa” estamos haciendo referencia a toda porción orgánica proveniente de las plantas, los animales y de diversas actividades humanas.

  • Biogás: Se trata del producto gaseoso que se obtiene de la descomposición de la materia orgánica. El mismo se genera por el proceso biológico de digestión anaeróbica en un medio con carencia de oxígeno y por medio de bacterias específicas.

Biocombustibles

Se trata del bioetanol, biodiesel y hasta el biogás producidos a partir de materias primas de origen agropecuario, agroindustrial o desechos orgánicos.

Se suelen utilizar como combustibles para producir energía eléctrica, pero además se los incorpora como corte de combustibles convencionales.

Energía hidroeléctrica

En este caso hablamos del aprovechamiento de la energía cinética y potencial gravitatoria del agua para convertirla en energía mecánica. Esta última luego es convertida en energía eléctrica.

Energía renovable

Se trata de la fuente de energía renovable más usada en el mundo para generar electricidad.

Energía geotérmica

Finalmente podemos mencionar a la energía geotérmica. La misma emplea el calor que emana de la corteza terrestre. El mismo es transformado en energía eléctrica o en calor.

La generación de energía eléctrica a partir de la geotermia se basa en el aprovechamiento del vapor generado naturalmente, en turbinas de vapor que alimentan un generador eléctrico.